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La entrada de Codelco al negocio del litio sufre otro revés

Con el recurso de amparo presentado por Minera Salar Blanco en contra de Codelco, la judicialización de proyectos mineros vuelve a la contingencia

Tras un comienzo de año optimista y con aires de renovación en el sector, el conflicto que se ha generado con el desembarco de la estatal al Salar de Maricunga empañaría ese entusiasta clima.

Argumentando la incompatibilidad de la estatal en desarrollar negocios con el denominado “oro blanco”, pues su giro estaría limitado al cobre, Salar Blanco pone en duda la validez del Contrato Especial de Operación del Litio (CEOL), celebrado entre el Estado de Chile y Codelco hasta el año 2057.

Infiriendo que el proceso está viciado, la minera no metálica argumenta que la ampliación del giro de Codelco, al ser una empresa pública, requiere de autorización por parte de una ley de quórum calificado. En su escrito presentado a la Corte Suprema de Santiago, Salar Blanco cuestiona el acuerdo entre el Estado y Codelco, pues “se pretende dar la apariencia de que un particular es el que está actuando, burlando la garantía constitucional, cuando lo cierto es que Salar de Maricunga SpA es una sociedad del Estado, por lo que también requiere de una autorización mediante ley de quórum calificado”.

La defensa de Codelco

Hay confianza por parte de los demandados. En relación con la principal tesis de incompatibilidad de giro, Codelco al tener presencia en otros modelos de negocio, tales como la energía y los puertos, podría tener un punto a favor. Pero la gran garantía de la estatal está en el actual Código de Minería vigente desde 1983 y la Política del Litio y Gobernanza de los Salares, creada por Michelle Bachlet. En este último la mandataria pidió expresamente a la estatal desarrollar un modelo de negocios con el mineral estratégico debido a su potencial demanda a futuro.

La normativa establece que el litio es un recurso estratégico para el país, de tal forma que solo el Estado tiene el derecho de explotarlo a través de sus empresas o por un Contrato Especial de Operación o Concesión Administrativa, bajo condiciones y requisitos estipulados por el presidente de la República mediante Decreto Supremo. 

Antes de finalizar su gestión, la ex ministra de Minería, Aurora Williams, logró avanzar en la concesión de un Contrato Especial de Operación para Codelco. Bajo esta figura, la estatal podría abrirse al negocio aliándose con alguna empresa privada que cumpliera los estándares técnicos, medioambientales y sociales demandados. Y las intenciones de la nueva administración irán por la misma línea, el de zanjar luego las discrepancias para avanzar en la implementación de los proyectos.

Con pertenencias dentro del Salar Maricunga y una cuota de extracción autorizada por la Comisión Chilena de Energía Nuclear (Cchen) que asciende a 325 mil toneladas de Litio Metálico Equivalente (LME), la estatal está contra reloj, pues la paralización de la búsqueda de un socio estratégico retrasará aún más su llegada a los mercados del litio.

Intereses de Salar Blanco

Olvidando el pasado amistoso que pudo conducir a una alianza estratégica entre las partes, la compañía liderada por el empresario chileno Martín Borda, actualmente se encuentra en fase exploratoria y de análisis de los terrenos para entrar, según estimaciones, entre el 2022 y 2023 como proveedor activo de la inminente revolución de la electromovilidad, que será uno de los principales requirentes del “oro blanco” de la próxima decada.

Con capitales extranjeros comprometidos, con el proceso de exploración y estudios avanzados, un Memorándum de Entendimiento (MOU) firmado con la empresa china Fulin Group para desarrollar productos con valor agregado y una cuota de extracción de 88.885 toneladas de LME, los US$ 360 millones en inversiones estimadas transformaran el proyecto en uno de los más importantes de la región. Con un impacto significativo en la economía y empleabilidad local.

Con una reserva en torno a 8,3 millones de ton de litio, que representan el 22% del total global, si se persevera  la causa, el conflicto quedará como herencia para el nuevo presidente y mesa directiva que asumirá en mayo próximo. 

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